Comida funcional: ¿sabes que es?

Probablemente hayas oído hablar de la nutrición funcional. ¿Pero sabes qué significa exactamente este término?

Según un estudio publicado en la Revista Electrónica de la Universidad Federal de Santa Catarina, el término "alimento funcional" incluye alimentos que no solo nutren, sino que también son buenos para nuestra salud o nos mantienen sanos. Para lograr este beneficio adicional, los alimentos o bebidas están enriquecidos con vitaminas y minerales, ácidos grasos, bacterias, fibras y otras sustancias, para estimular la digestión o fortalecer el sistema inmunológico.

Se dice que algunos alimentos pueden reducir la presión arterial, prevenir la diabetes e incluso combatir el cáncer. Sin embargo, debe tener en cuenta que estos alimentos funcionales no funcionan como medicamentos. 

¿Desde cuándo está disponible la comida funcional?

Los marineros de la flota de Cabral ya padecían escorbuto, pero recién en el siglo XVIII se reconoció que el jugo de limón ayudaba a combatir la enfermedad. Más tarde, se descubrió que la dieta desequilibrada a bordo era el factor causante de la enfermedad. La ayuda llegó en forma de verduras y frutas en escabeche.

En el siglo XIX se lanzaron al mercado los primeros alimentos específicos destinados a fortalecer a los pacientes: cerveza, mentas de malta y ovomaltina. En la década de 1920, el flúor y el yodo aparecieron en la sal de mesa por primera vez, para proteger a la población contra la caries y el bocio.

Japón ha tomado recientemente el liderazgo en el mercado de alimentos con funciones complementarias: desde 1993, la etiqueta FOSHU (Alimentos para uso sanitario específico), que significa "Alimentos de uso sanitario específico", se utiliza para alimentos que se supone que funcionan bien a la salud, ya que luchan contra la pérdida ósea y el cáncer, el estreñimiento y el infarto.

En Brasil, para que estos productos sean comercializados, deben ser liberados por Anvisa (Agencia de Vigilancia Sanitaria) y etiquetados de acuerdo a sus determinaciones.

¿Cómo se producen los alimentos funcionales?

Todos los grandes productores de alimentos tienen laboratorios en los que examinan sus productos y desarrollan nuevas variaciones. También se prueban sobre qué aditivos se pueden introducir. Por lo general, se obtienen a partir de productos naturales y se entregan como materia prima. A veces puedes simplemente mezclarlos, en otros casos es una cuestión de diseño.

¿Funcionan los alimentos funcionales?

La mayoría de los productos prometen más beneficios de los que puede verificar. Las cantidades de sustancias beneficiosas son relativamente pequeñas y los médicos analizan si las vitaminas, minerales y otros nutrientes, introducidos artificialmente, tienen el mismo efecto que las sustancias que se encuentran en las frutas y verduras.

Las fibras pasan por el intestino sin descomponerse, lo que estimula la digestión, pero los ácidos grasos omega-3 artificiales tienen un efecto diferente que cuando se ingieren junto con pescado o linaza. Finalmente, algunos efectos positivos de los alimentos funcionales se han demostrado en el laboratorio.

Descubre 16 compuestos funcionales principales investigados por la ciencia, conoce para qué sirven y en qué alimentos se encuentran:

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1. Isoflavonas

- Para qué sirven: Acción estrogénica (reduce los síntomas de la menopausia) y anticancerígenos;

- Dónde encontrar: Soja y derivados.

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2. Proteínas de soja

- Para qué sirven: Reducción de los niveles de colesterol;

- Dónde encontrar: Soja y derivados.

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3. Ácidos grasos omega-3

- Para qué sirven: Reducción del colesterol LDL; acción antiinflamatoria; indispensable para el desarrollo del cerebro y la retina de los recién nacidos;

- Dónde encontrar: pescados marinos como sardinas, salmón, atún, anchoas, arenques, etc.

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4. A - Ácido linolénico

- Para qué sirven: Estimula el sistema inmunológico y tiene acción antiinflamatoria;

- Dónde encontrar: aceite de linaza, colza, soja; nueces y almendras.

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